¿Qué tiene seis lados y recibe una paliza? La respuesta es el cajón flamenco o caja flamenca, seguramente uno de los instrumentos de percusión más populares en el estudio y en la calle. Hace mucho tiempo, probablemente justo después de los inventos del fuego y la rueda, llegó la caja. Después de todo, desde el principio de los tiempos hemos necesitado transportar, almacenar y organizar nuestras pertenencias. Y estoy seguro de que, desde esos primeros días, las personas con inclinación rítmica les han dado la vuelta y las han golpeado.  

La palabra cajón es literalmente en español para caja (cajón, caja, incluso ataúd), y el cajón flamenco como tambor aparece en muchas culturas, en varios continentes y durante generaciones. Las tradiciones perdurables que han influido en el desarrollo de nuestra música y nuestros instrumentos generalmente se remontan a las colonias españolas en las Américas, incluidos Perú, Cuba y otras naciones del Caribe.

 

NACIDO DE LA NECESIDAD

 

En el siglo XVIII, los tambores en toda la región fueron prohibidos porque amenazaban a los que estaban en el poder. Pronto, las ciudades portuarias peruanas como Lima vieron una gran cantidad de cajas, cajones y costados de guardarropas utilizados como instrumentos por los esclavos. Aunque su nacimiento pudo haber sido décadas antes, una de las primeras imágenes de un cajón que acompaña a la música popular en Perú fue en un dibujo del artista peruano Ignacio Merino que data de 1841. 

El cajón peruano en su forma purista es un instrumento de seis lados, con un orificio de sonido cortado en el panel posterior. El panel frontal, o tapa, está hecho de madera delgada para dar resonancia, dejando que los otros cinco lados proporcionen la estructura. El sonido es seco, el tono fundamental es el bajo y su función principal es como instrumento de acompañamiento. Tradicionalmente no tenía ni necesitaba las campanas y silbidos, zumbidos y trampas que se le han agregado a lo largo de los años. 

Perú también es el hogar de uno de los instrumentos más geniales del planeta, la cajita (caja pequeña), que se desarrolla a partir de las cajas en las iglesias que se utilizan para recolectar y almacenar dinero. Se toca con una mano abriendo y cerrando la tapa con bisagras mientras la otra mano golpea el costado de la caja con un palo. Hoy en día, Perú sigue siendo un gran innovador y exportador de cajones, que se han vuelto populares en todo el mundo gracias en parte a uno de sus hijos nativos, el gran percusionista Alex Acuña

Cuba es otro país en el que el cajón tuvo un desarrollo paralelo. Los cajones son omnipresentes en la isla y, sin embargo, no han alcanzado la popularidad mundial de su primo peruano.  

Los cajones cubanos generalmente se sostienen en el regazo; tienen un tono alto (quinto), medio (salidor o tres dos) o bajo (tumba), siendo el bajo sentado el único que se parece a su primo peruano. Además, el tono y la melodía de la rumba son mucho más importantes que una nota de bajo. Cada baterista toca un tambor que tiene un papel distinto en el sonido general. Esos roles y tonos distintos son los que les permiten entremezclarse, lado a lado, con las congas cuando tocan rumba. 

Otro tambor de caja cotidiano que encontrarás en Cuba es el cata rectangular (gua-gua, cajita china), un cruce entre un tambor de caja y un bloque de madera gigante que se toca con palos y se sincroniza estrechamente con la clave. Aunque esto parecía haber sucedido independientemente de la tradición peruana, se originó por la misma necesidad de usar lo que estaba disponible y al mismo tiempo adaptar los tambores de caja como una herramienta para subvertir la prohibición de que los esclavos posean o toquen tambores.

 

EMIGRACIÓN RECIENTE A ESPAÑA

 

Solemos hablar de cajones cubanos, peruanos y flamencos como si hubieran evolucionado en el mismo lugar, al mismo tiempo. Pero el cajón flamenco es un desarrollo mucho más reciente. La historia cuenta que el guitarrista flamenco español Paco de Lucía y el percusionista brasileño Rubem Dantas descubrieron el cajón mientras estaban de gira en Perú en la década de 1970. El compositor y maestro de cajón Caitro Soto les dio un cajón para que se lo llevaran a España, y el resto es historia. Allí, se asimiló rápidamente al flamenco y se adaptó a las sensibilidades musicales españolas con la adición de cuerdas de guitarra, campanas y otros cascabeles montados en el interior para darle más profundidad al instrumento. Antes de la década de 1970, los instrumentos de percusión en el flamenco eran en gran parte solo manos (palmeros) y pies (bailaores).

Entonces, cuando nos referimos al cajón flamenco en la industria, es el que tiene cuerdas de guitarra y esquinas sueltas que le permiten ser un kit-in-a-box. Es un bombo, una caja y un asiento, todo en uno. La mayoría de los cajones flamencos tienen tornillos intencionales en ambas esquinas superiores que están diseñados para que el percusionista los afloje o apriete, de la misma manera que un baterista ajusta los cables de la caja para tener un espectro completo de sonidos, desde limpio y seco hasta completamente sucio. A esto es lo que llamamos comúnmente como "Afinar un cajón". Si no ha aflojado los tornillos superiores de su cajón, ¡pruébelo!

 

CONEXIÓN AFRICANA

 

España, Cuba y Perú son solo algunos de los antepasados ​​del cajón actual. Al investigar para este artículo, me encontré con un tambor cuadrado Lakota; tambores cuadrados antiguos egipcios y chinos; la caja de rumba jamaicana (marimbula), que es como una kalimba gigante; así como todo un género de tambores cuadrados de África Central y Occidental. Aunque tengo dudas de que un tambor de la dinastía Ming esté relacionado con el cajón contemporáneo, tenemos que preguntarnos si es posible que exista una conexión africana. El veredicto de una conexión africana con el cajón y otros tambores de caja es definitivo, pero tal vez no de la forma que cabría esperar. La mayoría de los artículos sobre el tema son escasos y solo dicen que los esclavos africanos lo trajeron al Nuevo Mundo. Pero ¿qué significa eso? ¿Trajeron tambores? ¿Tenían recuerdos de los tambores en casa? que a su vez hicieron en las colonias como esclavos? ¿No tenían tambores que se parecieran a los de casa y, por lo tanto, improvisaron cajas de bacalao y cajones para crear algo nuevo? 

La evolución definitivamente comenzó en África, viajó a las Américas y regresó a África en una forma completamente diferente. Es la diferencia entre troncos y madera. Los tambores en África generalmente se tallan en troncos con cinceles; mientras que los carpinteros con sierras hacen cajones con madera, cepillos de mano, pegamento y abrazaderas. Incluso hoy en día, donde se encuentran tambores cuadrados en países africanos como Senegal, Guinea, Nigeria y Ghana, por ejemplo, tienden a ser fabricados en centros urbanos por carpinteros en lugar de en las áreas más rurales por talladores, dos profesiones completamente diferentes.

 

CAJONES DE PERCUSION ACTUALES

 

Hoy en día, el cajón es uno de los tambores más populares, accesibles y visibles del mundo. Cada año hay nuevas versiones (cajones de bolsillo, cajones bongo, cajones plegables, cajones turbo, cajones electrónicos), así como accesorios que impulsan la innovación y las formas en que se toca este tambor, por ejemplo, cepillos de cajón, pedales, asientos , puertos, pastillas de micrófono, incluso efectos de sonido que se pueden conectar al cajón. Los cajones ya no solo están hechos de madera contrachapada unida en caja, sino que ahora incluyen fibra de vidrio y acrílico, además de una versión moderna construida con duelas de madera. 

Entonces, ¿cómo surgió el cajón como uno de los instrumentos de percusión de más rápido crecimiento? A los músicos de todo el espectro les encanta el cajón porque combina bien con la música acústica,  no tiene pieles de animales frágiles y funciona como un trono de batería. En comparación con la sofisticación de una batería, un platillo de bronce B20 fundido o una conga construida con duelas, el cajón es accesible para los músicos, los artesanos y su bolsillo por igual. Quizás para disgusto de los bateristas entrenados, el cajón no requiere años de lecciones o una técnica manual precisa para tocar, y esa característica lo ha abierto a todo un mundo de estudiantes y bateristas recreativos. Es un tambor para todos y ahora es oficial: ¡es moderno ser cuadrado! 

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